Fifth Sunday of Lent

Ezekiel 37:12-14; Romans 8:8-11; John 11:1-45

One of the most frightening dimensions of COVID-19, the virus which has infected hundreds of thousands of people and killed tens of thousands worldwide, is that it is a respiratory virus.  It is passed from one person to the other by droplets from coughing or sneezing.  It can be inhaled or transferred by touching an infected surface and then touching one’s mouth, eyes or nose. While many people who are infected with the virus experience only mild flu or cold-like symptoms, some will get very sick and die from a particularly virulent form of pneumonia.  It’s not a pleasant way to go.

Part of what makes COVID-19 so dangerous is that we can’t avoid breathing.  We’re in a strange place:  if we breathe, we run the risk of getting sick and dying; but if we don’t breathe, death is guaranteed.  Breathing is definitely the better option!  But we don’t need to be reckless, either. Simple practices like regularly and thoroughly washing our hands, coughing and sneezing into our sleeves, and keeping the six-foot social distance are essential to minimizing our risk of exposure.

The Hebrew word for breath, rhua, is also used for wind and spirit.  In our first reading, God promises through the prophet Ezekiel that the people of Israel will be brought back from the living death of their exile in Babylon to their own land.  In addition, God assures them, “I will put my spirit in you that you may live.”

In order to really appreciate what’s going on here, it’s very helpful to read Ezekiel 37:1-11.  In these verses, the prophet has a vision of a vast valley filled with dried bones (vv. 1-2).  God asks him rhetorically whether the bones can be brought back to life and then commands him to prophesy over the bones (vv. 3-6).  Ezekiel does so in the words that God gave him, and the bones come together, covered with muscle and skin; yet they have no breath and thus are not yet alive (vv. 7-8).

God then tells Ezekiel to say to the breath: “Thus says the LORD God: From these four winds come, O breath, and breathe into these slain that they may come to life” (v. 9). This great army, which symbolizes the people of Israel, comes alive (vv. 10-11).

God’s promise of a metaphorical resurrection of the people of Israel is fulfilled in a very personal way when Jesus raises his friend Lazarus from the dead.  The human breath has gone from Lazarus and he has been in the tomb for four days.  Jesus, who has delayed coming to Bethany to see his friend when he was ill, finally comes to the village and is met by Martha and then Mary, who each tell him, “Lord, if you had been here, my brother would not have died.”  It was a lament and also an expression of faith in Jesus.

In the moments that follow, we come to a better appreciation of what we profess in faith:  that Jesus was fully human as well as fully divine.  When Jesus sees Mary weeping at his feet and the other mourners weeping with her, he is first “perturbed and deeply troubled.”  The more literal translation of “troubled” is “angered.”  John then gives us one of the shortest and most poignant sentences in the Bible: “And Jesus wept.”  The Son of God, the one who told his disciples that he had the power to lay down his life and take it up again (John 10:18), breaks down and his distress only increases as he comes before Lazarus’ tomb.

Then, with the breath of a command to roll away the stone covering the tomb, with disregard for a stench that would take anyone’s breath away, and another breath of prayer to his Father, Jesus calls Lazarus from death to life.  Jesus then tells the amazed onlookers, “Untie him and let him go.”

Freedom from death is the ultimate liberation.  St. Paul tells us in his Letter to the Romans that “if Christ is in you, although the body is dead because of sin, the spirit is alive because of righteousness.”  That righteousness is not our own achievement; it is a grace we have received from a God who loves us so much that he gave us his Son to show us how to live fully in that love.

In this time of pandemic, death, the risk of death, and the fear of death are all around us.  But we still have our breath.  We are still the children of the One who created the four winds.  We still have the Spirit moving among us and working through us in words and deeds of faith, hope and love. Don’t be afraid to breathe! +

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Homilía del 29 de marzo de 2020 (5º domingo de Cuaresma)

Ezequiel 37: 12-14; Romanos 8: 8-11; Juan 11: 1-45

Una de las dimensiones más aterradoras de COVID-19, el virus que ha infectado a cientos de miles de personas y ha matado a decenas de miles en todo el mundo, es que es un virus respiratorio. Se transmite de una persona a otra por las gotas al toser o estornudar. Se puede inhalar o transferir tocando una superficie infectada y luego tocando la boca, los ojos o la nariz. Si bien muchas personas infectadas con el virus experimentan solo síntomas leves de gripe o resfriado, algunas se enferman gravemente y mueren por una forma de neumonía particularmente virulenta. No es una forma agradable de morir.

Parte de lo que hace que COVID-19 sea tan peligroso es que no podemos evitar respirar. Estamos en un lugar extraño: si respiramos, corremos el riesgo de enfermarnos y morir; pero si no respiramos, la muerte está garantizada. ¡Respirar es definitivamente la mejor opción! Pero tampoco necesitamos ser imprudentes. Prácticas simples como lavarnos las manos regularmente y minuciosamente, toser y estornudar en nuestras mangas y mantener la distancia social de seis pies son esenciales para minimizar nuestro riesgo de exposición.

La palabra hebrea para respirar, rhua, también se usa para viento y espíritu. En nuestra primera lectura, Dios promete a través del profeta Ezequiel que el pueblo de Israel será devuelto de la muerte en vida de su exilio en Babilonia a su propia tierra. Además, Dios les asegura: "Pondré mi espíritu en ti para que puedas vivir."

Para apreciar realmente lo que está sucediendo aquí, es muy útil leer Ezequiel 37: 1-11. En estos versículos, el profeta tiene una visión de un vasto valle lleno de huesos secos (vv. 1-2). Dios le pregunta retóricamente si los huesos pueden volver a la vida y luego le ordena que profetice sobre los huesos (vv. 3-6). Ezequiel lo hace en las palabras que Dios le dio, y los huesos se unen, cubiertos de músculos y piel; sin embargo, no tienen aliento y, por lo tanto, aún no están vivos (vv. 7-8).

Entonces Dios le dice a Ezequiel que diga al aliento: "Así dice el SEÑOR Dios: De estos cuatro vientos, ven, respira, y respira a estos muertos para que cobren vida" (v. 9). Este gran ejército, que simboliza al pueblo de Israel, cobra vida (vv. 10-11).

La promesa de Dios de una resurrección metafórica del pueblo de Israel se cumple de una manera muy personal cuando Jesús resucita a su amigo Lázaro de la muerte. El aliento humano se ha ido de Lázaro y él ha estado en la tumba durante cuatro días. Jesús, quien ha retrasado su visita a Betania para ver a su amigo cuando estaba enfermo, finalmente llega a la aldea y se encuentra con Marta y luego con María, quienes le dicen: "Señor, si hubieras estado aquí, no habría muerto mi hermano." Fue un lamento y también una expresión de fe en Jesús.

En los momentos que siguen, llegamos a una mejor apreciación de lo que profesamos en la fe: que Jesús era completamente humano y completamente divino. Cuando Jesús ve a María llorando a sus pies y los otros dolientes llorando con ella, primero se siente "perturbado y profundamente preocupado." La traducción más literal de "problemático" es "enojado." Luego, Juan nos da una de las oraciones más cortas y conmovedoras de la Biblia: "Y Jesús lloró." El Hijo de Dios, el que les dijo a sus discípulos que tenía el poder de dar su vida y retomarla (Juan 10:18), se desmorona y su angustia solo aumenta a medida que se acerca a la tumba de Lázaro.

Luego, con el aliento de una orden de rodar la piedra que cubre la tumba, sin tener en cuenta un hedor que dejaría sin aliento a cualquier, y otro aliento de oración a su Padre, Jesús llama a Lázaro de la muerte a la vida. Entonces Jesús les dice a los espectadores asombrados: "Desátenlo y déjenlo ir.”

La libertad de la muerte es la máxima liberación. San Pablo nos dice en su Carta a los Romanos que "si Cristo está en ustedes, aunque el cuerpo está muerto por el pecado, el espíritu está vivo por la justicia." Esa justicia no es nuestro propio logro; es una gracia que hemos recibido de un Dios que nos ama tanto que nos dio a su Hijo para mostrarnos cómo vivir plenamente en ese amor.

En este tiempo de pandemia, la muerte, el riesgo de muerte y el miedo a la muerte nos rodean. Pero todavía tenemos nuestro aliento. Todavía somos los hijos de aquel que creó los cuatro vientos. Todavía tenemos al Espíritu moviéndose entre nosotros y trabajando a través de nosotros en palabras y obras de fe, esperanza y amor. ¡No tengas miedo de respirar! +